De zwarte neushoorn leeft in de droge struik savannen en open bosgebieden in de heuvelachtige streken van Oost- en Midden-Afrika, met name in Zuid-AfrikaNamibiëMozambiqueKeniaTanzania en Oeganda. Men ziet hem vaak bij open moerasland en komt het liefst voor aan de rand van struikgebieden waar veel kruiden, grassen en houtige planten groeien. Vroeger kwam hij in het grootste deel van Afrika ten zuiden van de Sahara voor, behalve in de woestijnen en regenwouden. Hij leeft  op een vaste verblijfplaats en alleen, maar hij heeft een enorm territorium.